"冬至大如年"不可能是古代民谚,帝王时代这算谋反

每年12月21日到12月23日,北半球迎来了二十四节气的最后一个——冬至。在冬至那天,全国各地有不同的庆祝活动,也产生了不少特殊的习俗。很多地区还把冬至视作很重要的一个日子,有了“冬至大如年”“冬至大过年”的说法;个别地区如温州甚至真的把冬至当作年,即以冬至为岁首,有过冬至大一岁的习俗。然而,这一习俗究竟起源于何时呢?“冬至大如年”这种说法,在古代真的存在吗?

冬至与岁实

农业生产和物候密切相关,为了帮助农业生产,我国很早就在测算年的长度,并在此过程中形成了“二十四节气”历注。在二十四节气中,冬至是我国最早确定的节气日。对于古人来说,在一年中所有的日子里,冬至也是最重要的,因为只有冬至才能帮助古人准确确定回归年长度。回归年,也称太阳年,是由地球上观察,太阳回到黄道(太阳行进的轨道)上相同的点所经历的时间。它是制定各种阳历(含现行公历)和阴阳历的基础。中国将回归年长度称为“岁实”,是从冬至再回到冬至所经历的时间。那么,为何岁实与冬至有关呢?

冬至大如年不可能是古代民谚,帝王时代这算谋反

四季和二十四节气成因图

中国古代利用立表测影法,只要通过对具有极值意义的影长测定,就可以直接判定回归年的长度。《汉书·天文志》记载了此法的原理:“日去极远近之差,晷景(通‘影’)长短之制也。去极远近难知,要以晷景。晷景者,所以知日之南北也。”晷本指日影,后指代古代用来观测日影以及定时刻的仪器。晷一般包含一根晷针,以及一个刻有时刻或长度的圆盘。

冬至大如年不可能是古代民谚,帝王时代这算谋反

日晷

一年之内,午时影子最短的日子,定为“夏至”(又称日短至、短至),这时的太阳最靠北。影子最长的日子,最长定为“冬至”(又称日长至,长至),这时的太阳最靠南。不管是夏至还是冬至,只要准确测定其中任何一个的具体时刻,连续测量两次,就可以推算出回归年的长度。然而对古人来说,夏至日影实在是太短了,极难观测;这样,以冬至作为回归年的基准,成了最佳的选择。确定了冬至后,就可以确定夏至。中国最古老的天文学和数学著作《周髀算经》记载了测量冬至和夏至的记录:“故冬至日晷丈三尺五寸,夏至日晷尺六寸。冬至日晷长,夏至日晷短。”

冬至大如年不可能是古代民谚,帝王时代这算谋反

《周髀算经》

在春秋两季各有一日的昼夜时间长短相等,便定为春分和秋分。古人认为,太阳是通过黄道围绕着地球运行,并形成了一年和春夏秋冬四季,“日周于天,一寒一暑,四时备成……谓之岁”。(《后汉书·律历志》)

我国古代又形成了干支记年月日的传统:甲、乙、丙、丁、戊、己、庚、辛、壬、癸被称为“十天干”,子、丑、寅、卯、辰、巳、午、未、申、酉、戌、亥被称为“十二地支”。十天干与十二地支按固定的顺序两两相配,组成了干支纪法。年、月表征地球公转,每圈为1年,均分为12格,每格为1个月份,各对应十二地支。

冬至大如年不可能是古代民谚,帝王时代这算谋反

十二辟卦

春秋时代开始以十二支纪月,叫作月建。需要注意的是:子月不是从正月开始的;而是从十一月开始的,这是因为冬至所在月为十一月的缘故。假如将天球看作一个时刻表,农历十一月,北斗斗柄大致指北——相当于时刻表子时的方位,故称含冬至之月为子月。若取子月为基准月,如某年冬至合朔齐同,可以以此为起点。另一方面,冬至所在的十一月是距离太阳最远的一个月,恰如十二时辰的子时是一天之中距离太阳最远的时辰。综上两个原因,古人就把冬至所在的月份叫做子月。

冬至大如年不可能是古代民谚,帝王时代这算谋反

北斗四季方向

在古代,冬至虽然与确定岁实、制定历书非常重要;但因我国传统历制一直是阴阳历,一直没被历朝历代当作新年的起点。阴阳历是指:“阳”以冬至回归年为基准确定岁实,配合太阳季节阳光分一岁为二十四节气;“阴”根据月球运行定朔望月。朔望月是指月球连续两次月朔日的时间间隔,即我国传统的农历月份长度。

换岁首意味着改朝换代